Who’s that girl: Vivian Maier

Geüpdatet op 20 Februari 2018 door Isabelle Vander Heyde Foto’s: Maloof Collection
Who’s that girl: Vivian Maier

Een hamsteraar, een miskend artiest, een kindermeisje, een eenzaat. Dat zijn de woorden waarmee Vivian Maier, ‘s werelds allereerste streetstyle fotografe, wordt omschreven door zij die haar kenden. En dat zijn er niet veel. Maak kennis met een introverte artieste die haar werk een leven lang voor zichzelf hield en pas na haar dood door een gelukkig toeval bekend werd. Het scheelde zelfs niet veel of haar meer dan 100,000 foto’s hadden letterlijk nooit het daglicht gezien.

Maier werd geboren in de New Yorkse Bronx, maar groeide op in Frankrijk. Op volwassen leeftijd keerde ze terug naar haar thuisland, waar ze een leven lang aan de bak zou komen als kindermeisje. In haar vrije uren hield ze er echter een bijzondere hobby op na: van de vroege jaren vijftig tot de late jaren negentig slenterde ze door de straten van Chicago en New York en legde ze de wereld rond haar vast op de gevoelige plaat. Een wereld waarin opgetutte dametjes de stoep delen met uitgeputte landlopers, waar paarden zomaar over de straat mogen lopen en dronkaards naar ‘t cachot worden gedragen door strak uitgedoste  politiemannen. Het resultaat is een collectie met meer dan 100,000 unieke beelden over het stedelijke Amerika in de tweede helft van de 20ste eeuw.

vivian_maier_streetstyle_werk_americana_
Maloof Collection

Opmerkelijk is wel dat die jarenlang onder de radar bleven: Maier leefde in armoede en moest het doen met de accommodatie die ze van haar werkgevers kreeg. Slechts één daarvan bood een privébadkamer, die ze kon omvormen tot een fotostudio. Tijdens haar andere jobs moest ze noodgedwongen de ontwikkeling van haar foto’s uitstellen en haar gigantische verzameling negatieven in gehuurde opslagcontainers bijhouden.

Het noodlot zou toeslaan en wegens onbetaalde facturen werd beslag gelegd op een deel van haar persoonlijke bezittingen -zo ook de kostbare dozen vol streetstyle moois. Aan het einde van haar leven betaalden drie broers voor wie ze gezorgd had een gezellig appartement voor hun voormalige nanny, maar de foto’s bleken al lang van de radar verdwenen. Maier stierf in 2009 na een ongelukkige val op het ijs zonder ooit een woord over haar artistieke hobby te hebben gerept. Alles veranderde toen de Amerikaanse amateur-historicus John Maloof niet lang daarna haar opslagboxen op de kop tikte tijdens een veiling. Hij ontdekte de negatieven, liet ze ontwikkelen en begreep meteen dat hij artistiek goud in handen had. Na grondig onderzoek ontdekte hij de vrouw die verantwoordelijk was voor de pareltjes: Vivian Maier, enkele jaren eerder op 83-jarige leeftijd in armoede overleden. Sinds de ontdekking is Maier een echte heldin en worden er wereldwijd tentoonstellingen aan haar werk gewijd, in 2013 kwam zelfs een docufilm over haar eigenzinnige leven uit - Finding Vivian Maier. Iets dat zij zelf waarschijnlijk nooit had gewild of gedacht.

De verschillende kinderen voor wie ze al die tijd heeft gezorgd, beschrijven haar immers unaniem als een extreem discrete vrouw. Koppig en trots, met intellectuele ambities. Ze kwam het huis niet uit zonder een brede hoed, een lange jurk en mannenschoenen, met haar camera standaard over haar wollen jas gedrapeerd. Ondanks het vele aandringen toonde ze hen nooit haar werk én wilde ze zelf zelden met de kinderen op de foto staan. Af en toe liet ze zich wel verleiden tot een artistiek zelfportret, zoals deze foto van haar schaduw. Een beeltenis die ons verdacht hard aan die van een andere magische nanny doet denken...

vivian_maier_streetstyle_werk_americana_

Mary Poppins alert! Neem hier een kijkje in haar wondere wereld: